Kenya: Google au secours des éléphants

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Face aux gangs de braconniers de mieux en mieux équipés, les protecteurs des pachydermes se tournent eux aussi vers les technologies pour empêcher leur extinction.

Dans les étendues sauvages de la réserve de Samburu, dans le nord du Kenya, Google s’est trouvé de nouveaux protégés. Le géant américain de l’internet s’est attelé à la création de cartes en trois dimensions pour aider à la conservation des éléphants d’Afrique. L’idée est de garantir leur sécurité à court terme et de contribuer à long terme à la protection de leur habitat.

Les dizaines d’animaux équipés d’un collier envoient régulièrement des données satellitaires qui permettent de suivre leurs déplacements. Sur une carte, de petites icônes d’éléphants se déplacent presque en temps réel. On peut également savoir comment sont utilisés les sols, une indication précieuse au moment où l’extension des terres arables réduit les espaces sauvages pour les animaux.

Il est possible d’utiliser la technologie de Google Earth pour comprendre les schémas de migration et servir pour assurer une meilleure protection des éléphants. A ce jour, 85 éléphants sont ainsi suivis, la moitié dans le nord du Kenya, le reste en République démocratique du Congo, en Afrique du Sud et au Zimbabwe, mais l’affaire a un coût certain: 8000 dollars pièce pour l’achat de l’appareil, son ajustement et son entretien.

Le braconnage en baisse dans ce coin du Kenya

Les organisations qui militent pour la protection des éléphants craignent que l’espèce disparaisse d’Afrique d’ici une génération. Mais dix ans de coopération entre écologistes et Google ont fait que, au moins dans ce coin du Kenya, le braconnage recule.

Le Kenya tente d’empêcher les braconniers de s’en prendre à ses derniers éléphants – ils ne seraient plus que quelque 30 000 – et à son dernier millier de rhinocéros. La réserve de Samburu, à 300 km au nord de Nairobi, accueille quelque 900 éléphants.

En complément des cartes, les chercheurs établissent un arbre généalogique des familles d’éléphants. Google a par ailleurs annoncé cette semaine le lancement d’un service de Google Street View qui permet d’un clic d’observer la population d’éléphants de Samburu.

Des caméras spéciales installées sur le toit de voitures ont pris des images à 360 degrés pour alimenter la base d’images qui permettent des visites virtuelles. Une façon de sensibiliser les internautes au sort des éléphants et de promouvoir le tourisme.

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